First Place, Simmons y Fletcher, PC, Beca de Excelencia en Ética

Por: Hope Goodman

Nuestra sociedad y el sistema legal que lo dicta, han llegado a una encrucijada. Los fondos necesarios para pagar los servicios legales continúan disminuyendo a medida que persisten las condiciones de pobreza de nacimiento y se amplía la brecha de ingresos. Sin embargo, la necesidad de servicios legales dentro de las comunidades más vulnerables en los Estados Unidos continúa creciendo. Las políticas de inmigración actuales han impulsado un desarrollo drástico en las necesidades legales relacionadas. La retórica y las acciones de la administración actual han puesto a mucha gente a temer perder sus derechos civiles. Un enfoque estricto contra el delito para nuestro sistema de justicia penal da como resultado cifras astronómicas de casos, altos gastos de encarcelamiento masivo y costos impositivos para audiencias, apelaciones y acciones colectivas. Esta encrucijada creada por la mayor demanda de servicios legales pero la disminución de los fondos para pagarla obliga a nuestros abogados y organizaciones de interés público a asumir la gran carga de atender a todos los clientes indigentes y de bajos ingresos. Sin embargo, no se han ofrecido mano de obra, tiempo, fondos y recursos adicionales para equilibrar este aumento en el número de casos. Los abogados de interés público son abogados fantásticos que son apasionados y tenaces con respecto a su trabajo y sus clientes. Sin embargo, debido a la gran cantidad de casos que deben hacer coincidir a diario, su pasión y habilidades no siempre son suficientes para proporcionar una representación adecuada en todos los casos. Por lo tanto, los casos no se resuelven y se resuelven antes de lo que deberían y las personas no reciben la representación que merecen. Ser de bajos ingresos o empobrecido nunca debería ser una excusa válida de por qué esas personas reciben una peor representación que las personas con riqueza. Tal escenario es un signo de una democracia rota. Esta encrucijada es donde el servicio pro bono debe convertirse en una característica diaria de nuestro sistema legal.

Trabajar en entornos legales de interés público múltiple me ha brindado la oportunidad de presenciar la enorme tensión en nuestro sistema de interés público y su impacto en los resultados para los clientes indigentes y de bajos ingresos. Como pasante como investigador en la oficina de un defensor público en las afueras de Washington DC, observé a los abogados luchar para equilibrar un mínimo de casos 15 en cualquier momento. Estos casos no permitieron meses de preparación; más bien, a menudo se los enjuiciaba en el plazo de una semana desde que se les asignó la representación. Había tantas investigaciones que hacer en tan poco tiempo, que es donde yo ingresé. Los abogados confiaron en los investigadores de pregrado para producir buenas pruebas en un corto período de tiempo, lo que fue una gran experiencia de crecimiento, pero tal vez no el mejor servicio para el cliente. Un caso en particular durante mi tiempo en la oficina destacó la necesidad de servicios legales pro bono de bufetes de abogados privados. A mi supervisor se le asignó un caso especial posterior a la condena además de su número regular de casos. Nuestro cliente fue condenado por asesinato a la edad de 17 en Maryland y sentenciado a cadena perpetua sin libertad condicional. Cuando la legalidad de la vida juvenil sin libertad condicional fue impugnada con éxito recientemente en el estado de Maryland, nuestro cliente tuvo la oportunidad de presentar un argumento legal para una nueva audiencia de sentencia. Un caso que tiene más de 20 años de historia fue una gran carga para mi supervisor y para mí. Siempre tuvimos que retrasar el trabajo para este caso a fin de ocuparnos de otros más inmediatos, lo que sin duda nos impidió darle a su caso la atención y el cuidado que merecía. Este hubiera sido un caso fantástico para el servicio pro bono, especialmente porque requería mucho tiempo y recursos.

Una situación similar con la carga de casos jugados durante mi tiempo como administrador de casos en un centro de recursos para sobrevivientes de la trata de personas a unas ocho millas de Washington DC Desde su inicio hace tres años, el centro ha visto un aumento continuo en las necesidades legales de inmigración entre sus clientela. Sin embargo, el centro solo tiene un abogado de inmigración. Durante mi tiempo allí, este abogado estaba increíblemente sobreextendido, lo que la llevó a entregar gran parte del trabajo no relacionado con el tribunal a los empleados de la ley. Una vez más, esta es una gran oportunidad de aprendizaje para los estudiantes de derecho, pero puede ser a expensas de proporcionar la mejor representación que el centro pueda ofrecer a clientes particularmente vulnerables. Debido a que el centro funciona únicamente con dinero de la subvención, no tenía los fondos disponibles para contratar a un segundo abogado de inmigración. Esta habría sido otra situación perfecta para que los abogados externos brinden servicios pro bono a los clientes de nuestro centro que lo necesitaban desesperadamente. Ambas experiencias enfatizaron la importancia crítica que tiene el trabajo pro bono en nuestro sistema legal. El servicio pro bono es necesario porque el sector de interés público no tiene la capacidad de gestionar positivamente la demanda exponencial de servicios legales. Esta encrucijada requiere que los abogados del sector privado ya no consideren las asignaciones pro bono como un proyecto paralelo, regalo, caridad o simple amabilidad. Buscar activamente y ofrecer servicios pro bono debería ser una expectativa para cada abogado.

Además de ser necesario, el trabajo pro bono es beneficioso para todas las partes involucradas. Los abogados individuales que prestan servicios pro bono tienen la oportunidad de crecer e impactar. Ofrece una puerta abierta para desarrollar una nueva pasión legal o practicar una existente sin convertirla en la fuente de ingresos. Si cada estudiante de derecho fue moldeado para ser un apasionado del uso de las habilidades legales en el espíritu del servicio público, nuestro país puede no estar en la encrucijada que enfrenta actualmente. Esta nueva pasión se puede complementar con habilidades y experiencia mejoradas. Los abogados pueden perfeccionar las habilidades transferibles y la experiencia que ayudarán con las futuras transiciones laborales. Por ejemplo, trabajar con clientes de bajos ingresos e indigentes puede ayudar a un abogado a mejorar sus habilidades de comunicación interpersonal a través de la diferencia. A menudo ocurre que los destinatarios del servicio pro bono tienen diferentes experiencias de vida que los abogados que lo ofrecen, lo que fomenta un entorno en el que los abogados pueden practicar la comunicación con diversas personas a la vez que facilitan el interés compartido. A continuación, el trabajo pro bono requiere un sentido de paciencia e ingenio. Estos casos no son fáciles ni directos. Por el contrario, involucran personas reales que son vulnerables y luchan en muchos ámbitos de sus vidas, no solo en el sistema legal. La complejidad de esta situación humana alienta a un abogado a adaptarse y pensar de maneras innovadoras para ofrecer la mejor representación posible. Finalmente, el servicio pro bono enciende un sentido de tenacidad dentro de la práctica de un abogado. Estos casos son crudos, significativos y tienen consecuencias masivas en las vidas de las personas. Como resultado, el abogado debe convertirse en un defensor tenaz, que puede ser transferido a cualquier entorno legal.

Más allá del individuo, el trabajo pro bono beneficia a las comunidades. En la superficie, puede parecer un servicio legal gratuito. Sin embargo, un análisis más detallado muestra que este servicio puede cambiar la vida de las personas que lo reciben. El contacto con el sistema legal a menudo resulta en daños graves a corto y largo plazo para las personas marginadas y sus comunidades. Los problemas legales pueden dividir a las familias, empujarlas hacia la pobreza y conducir a la desesperanza. Las personas se sienten perdidas, mientras que las comunidades se sienten infravaloradas y sin respeto. El trabajo pro bono que ofrece a estas comunidades una representación de calidad puede ser el descanso positivo que necesitan para luchar contra la adversidad. Un descanso puede conducir a un cambio positivo a largo plazo, como reunir a las familias, evitar que los empleadores o los propietarios de viviendas aprovechen a los grupos marginados, eliminar el instinto hacia la violencia para resolver problemas y revertir el ciclo de la pobreza. El trabajo pro bono tiene un mayor impacto que solo en la sala del tribunal. Cambia vidas y brinda a las comunidades apoyo, esperanza y empoderamiento.

Este impacto positivo en las comunidades ayuda a crear un mejor sistema legal. El servicio pro bono alienta a los abogados a desafiar su práctica al realizar un trabajo significativo. Les quita algo de peso a los abogados de interés público, lo que les permite hacer su mejor trabajo cada vez y evitar el agotamiento. Al aliviar la amenaza financiera que el sistema legal presenta a las comunidades vulnerables, el trabajo pro bono facilita la construcción de relaciones, la "aceptación" y la confianza recíproca entre las comunidades y el sistema. Esta relación mejorada puede proporcionarle legitimidad al sistema legal a los ojos de aquellos a quienes más afecta, lo que no creo que posea actualmente. La retórica y la controversia actuales llevan a muchos grupos marginados a evitar el sistema legal a toda costa o atacarlo como corrupto y sesgado. Sin legitimidad y autenticidad, el sistema legal no puede cumplir su propósito. El trabajo pro bono puede comenzar a remodelar esta distancia y desconfianza, lo que lleva a los ciudadanos a utilizar el sistema legal como el recurso útil y de apoyo que debería ser.

Pensar como un abogado y ser un abogado significa dedicarse al servicio de los demás. Esta es una idea simple que debe ser grabada en la mente de cada estudiante de derecho antes de ingresar a la profesión.

Los abogados están dotados de un gran poder en nuestra sociedad. Con este poder viene una mayor responsabilidad de usarlo para beneficiar a los demás. Una forma en que los abogados pueden cumplir con esta responsabilidad es a través del servicio pro bono regular. Hay muchas personas vulnerables en nuestro país a quienes otros individuos o instituciones más grandes les han quitado su poder y su voz. La representación pro bono proporciona una salida para sus voces y necesita ser escuchada por el sistema legal especialmente poderoso. Debido a su importancia crítica en nuestro sistema legal moderno, el trabajo pro bono ya no debe ser una excepción para los abogados en su tiempo libre; debe convertirse en una expectativa para todos los abogados desde el primer día que ingrese a la profesión. Si un abogado tiene los recursos, debe usarlos para hacer una verdadera diferencia en las vidas de los demás. Honestamente, encuentro frustrante que la importancia del servicio legal pro bono incluso necesite ser una conversación o un mensaje para escribir sobre 2018. Involucrarse en el servicio para las personas más vulnerables en nuestra sociedad debe ser un instinto automático de un abogado. Debe estar escrito en sus descripciones de posición. Con suerte, un día esta conversación ya no será necesaria porque cada abogado entenderá la responsabilidad que acompaña a su privilegio de ser educada en la ley. El trabajo pro bono será tan importante como para el trabajo con fines de lucro. Ese es un futuro del que espero formar parte.

Sobre el Autor

Hope Goodman es el primer lugar receptor de 2018 Simmons y Fletcher, PC, Beca de Excelencia en Ética. Asistió a la Universidad de Maryland, College Park, para obtener su licenciatura en Criminología y Justicia Penal y Psicología. Hope está emocionada de comenzar su primer año como estudiante de derecho en la Facultad de Derecho de la Universidad de California en Berkeley, y planea seguir una carrera en el sistema de justicia penal como abogada de interés público después de obtener su título.

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